Etimología de CAPSAICINA

CAPSAICINA

La palabra capsaicina o capsicina, aunque no se encuentra en el DRAE, designa a una sustancia del grupo de las amidas, incolora e irritante, que se encuentra en los frutos del chile o pimiento, y que ocasiona una irritación, ardor o picor más o menos intenso en la piel o en cualquier mucosa (bucal, esofágica, gástrica, intestinal, rectal, anal, vesical, ocular, nasal, etc.) con la que entra en contacto. En otras palabras, es el componente que le da a los frutos del chile su sabor picante característico.

El término capasaicina se documenta en inglés (capsaicin) hacia el año 1890, cuando se aplicó para nombrar a la sustancia cristalina e incolora aislada desde 1876 de una oleoresina del fruto del chile y considerada originalmente como una sustancia única, pero que en los años 1960's se descubrió que realmente se trata de un complejo de varios componentes similares. Y fue llamada así debido a que el chile pertenece al género botánico Capsicum (Linneo 1753), de la familia de las solanáceas, con unas 50 especies, entre las que destacan C. annuum L. 1753 y C. frutescens L. 1753.

Así que, como capsaicina o capsicina son palabras que se originan de Capsicum, más el sufijo -ina, tan empleado para nombrar sustancias, como la penicilina y la codeína, debemos concentrarnos en dilucidar la etimología de ese término:

Capsicum ya se encuentra documentado desde mediados del siglo XVII, pero fue Carlos Linneo quien lo tomó para nombrar al género botánico del chile (originario de América Central y del Sur) en 1753 en su Species Plantarum. Capsicum, en latín científico o moderno, proviene del sustantivo latino capsa (caja o depósito, especialmente para libros, utilizado entre los siglos I a.C. y I d.C, por diversos escritores romanos como Horacio y Plinio el Viejo, entre otros), más el sufijo -icum ('relativo o caracterizado por'), singular neutro de -icus, que también podemos ver en vocablos como sísmico, doméstico, rústico, clásico, etc. El motivo por el cual se propuso Capsicum para nombrar al género del pimiento, fue el hecho de que los frutos (chiles), dan la apariencia de ser como "cajas (capsa), recipientes o contenedores de diferentes formas que contienen en su interior numerosas semillas, con algo de pulpa o parénquima blando". De hecho, en latín medieval, el nombre capsa se aplicó también a los frutos que consisten en una vaina hueca con semillas en su interior y sin pulpa, como los de las leguminosas (frijol, chícharo garbanzo); es por eso que el chile o pimiento es en realidad un fruto en capsa, que constituye una variante o tipo de baya. Pero en términos estrictamente botánicos, ahora se consideran a los frutos del chile, así como también las uvas, tomates, guayabas y otros como bayas, y a los de las leguminosas se les denomina legumbres. El término capsa también fue tomado en virología para formar la palabra cápside, que se refiere a la envoltura o "caja" proteica formada por unidades estructurales llamadas capsómeros, que rodea al ADN o ARN de los virus.

La voz latina capsa se ha vinculado a la antigua e hipotética raíz indoeuropea *kap- (agarrar, capturar) también asociada a kypros (de donde Chipre) en griego; así como a numerosos términos latinos, de los que sólo daremos algunos ejemplos: capsula (diminutivo de capsa, que significa, por lo tanto, cajita o estuche pequeño), capsāria (una esclava que guardaba prendas de vestir en los baños), capsārius (persona que hacía cajas, o contenedor de libros), campus (campo), municipium (municipio), capere (cojer, tomar, capturar), etc.

Resulta importante señalar también que existe el término Capsa (Qafṣah), que es el nombre de un antiguo poblado de la región norte de África, ubicado en lo que hoy es la zona centro-occidental de Túnez y rodeado de desiertos, que fue saqueado y destruido por el militar romano Cayo Mario (157-86 a.C.), en la guerra de Jugurta, allá por el año 106 a.C. Así mismo, existe el término 'Industria Capsiana', que denomina una forma especial de usar la piedra por aquellos lugares, en esas mismas regiones africanas, entre los años 8000 y 2700 a.C.

Encyclopaedia Britannica. Capsaicin, Capsa, Capsian industry. Online. Consultada el 26 de septiembre de 2015.

Pingarrón Seco Elena. 2015. Comunicación personal.

The Oxford Dictionary of Natural History. 1985. Great Britain.

Webster's Third New International Dictionary. 1971. Vol. I. USA.


- Gracias: Jesús Gerardo Treviño Rodríguez.


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