Etimología de CABALLO

CABALLO

La palabra caballo viene del latín caballus que era como los romanos llamaban a los caballos castrados usados para el trabajo. A la hembra del caballo se le denomina yegua. La palabra latina viene de la misma raíz que la griega καβάλλης (kaballes). Algunos dicen que sería de procedencia gala o céltica, mientras que otros aseguran que viene de lenguas de los balcanes o Anatolia.

La palabra "caballo" en Chile es sinónimo de algo "bueno", "grande" y "fuerte". Es muy común que un chileno diga "la pasé caballo" o "tengo una hambre caballa". Esto es pues el caballo es un animal muy fuerte, unas ocho veces más fuerte que un hombre. El caballo es tan fuerte que la unidad usada para medir la fuerza de los motores ("caballos de fuerza") es precisamente 775 Watts y se refiere a la potencia producida por un caballo normal en plena faena.


La palabra latina caballus no designa necesariamente al caballo castrado, sino en general al caballo ordinario de tiro y de labor, distinto del caballo de monta y el caballo de guerra. El caballo castrado se llama específicamente en latín cabo, cabonis (palabra de la misma raíz). Aunque se hiciera alguna vez, no era práctica generalizada o habitual castrar a los caballos como sí se hace con los bueyes para lograr mansedumbre, la diferencia es una cuestión de razas y adiestramiento, y es mucho mejor no castrar a un caballo, a no ser que dé síntomas de gran agresividad y fiereza, para tener de él posibilidades reproductivas. Es normal y lógico que en el latín vulgar y en las lenguas romances la palabra caballus haya sustituido en todos los casos a equus, pues el común de la gente lo que tenía era caballi y no equi. Sin embargo, una forma femenina atestiguada caballa no ha tenido igual éxito en las lenguas romances y en castellano lo que vemos es yegua, de equa, el femenino del caballo de monta, por un motivo muy sencillo, y es que en los ámbitos rurales y populares las hembras se dedicaban menos al tiro y al trabajo, y más a la monta o al desplazamiento.

La hipótesis de un origen celta para ese vocablo, aunque defendida por algunos en el pasado, basada sobre todo en que la palabra existe en celta, parece completamente desbancada. Lo que está claro es que tanto la palabra caballus como la palabra καβάλλης en griego son préstamos de una lengua distinta y no dependen la una de la otra ni viceversa. En ese caso hay que pensar en una palabra de origen asiático que los celtas tomarían en sus últimas oleadas migratorias, en su estancia previa en la zona balcánica y en Anatolia, en Asia Menor, lo más probablemente, o incluso adquirirían a través del latín o el griego, con el que tienen un claro contacto desde el s. IV a.C. Sólo así se explica que la raíz exista también en persa kaval (mal caballo), que difícilmente tiene contacto con latín y griego, pero menos aún con el celta. También existe en turco käval como epíteto del caballo, y en eslavo existe kobýla (jumento). Las formas latinas cabo y caballus, antiguas y no dependientes del griego, muy bien pudieron llegar al latín desde el etrusco, cultura que en sus orígenes, al menos en parte, depende de migraciones minorasiáticas a Italia. La raíz en griego se testimonia en antropónimos desde el s. IV a.C. y en la propia denominación del animal desde el s. III, momentos de fuerte contacto del griego con las áreas de Asia Menor.

Tanto Chantraine como Ernout y Meillet no sólo ven la necesidad de un origen asiático para este vocablo viajero, sino también una muy posible relación con un nombre étnico bien documentado y citado en las fuentes griegas, los Καβάλιοι o Kabalios, antiguo pueblo de Frigia en Asia Menor.

- Gracias: Helena


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