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Etimología de CLEPSIDRA

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CLEPSIDRA

La 'clepsidra' es un reloj de agua. El arquitecto latino Marco Vitruvio atribuye su invención al mecánico Ctesibius que vivía en Egipto hacia el año 124 a. de C. pero se sabe que ya existía en China antes. La voz procede del latín 'clepsydra' y ésta del griego 'κλεψ.ύδρα', compuesta del elemento verbal 'κλέπτω' (robar, esconder) y del elemento nominal 'ύδωρ' (agua).

- Gracias: Philippe Vicente


El reloj de agua es una cuenca con un hoyo abajo. Se pone la cuenca en agua y después de un cierto tiempo, el agua entra por el hoyo y hunde la cuenca. El tiempo (desde que se pone la cuenca en el agua hasta que se hunde) depende del tamaño de la cuenca y del hoyo. También entiendo, que lo inventaron los chinos, para que el emperador supiera cuando debía tener sexo con su esposa favorita, para tener las mejores posibilidades de engendrar al próximo emperador.


Hay una serie de inexactitudes en las intervenciones anteriores que conviene corregir. Primero, una clepsidra no está constituida por una cuenca que se hunde: eso es sólo un tipo concreto de clepsidra que emplearon los persas. Segundo, el matemático y mecánico de la escuela de Alejandría Ctesibio, que por cierto fue el inventor del órgano hidráulico, no vivió en el 124 a.C., sino un siglo antes, en el s. III a.C. Tercero, antes de esa fecha los chinos no tenían clepsidras, si bien por su cuenta emplearon el principio de la clepsidra, y sus clepsidras más conocidas son posteriores al inicio de la era y sobre todo medievales. Quienes inventaron la clepsidra, o al menos quienes nos proporcionan las primeras clepsidras conocidas fueron los egipcios, de cuyo uso ya tenemos noticias en el s. XVI a.C. Las más antiguas clepsidras egipcias halladas en las excavaciones tienen una fecha comprendida entre el 1400 y 1300 a.C.

La clepsidra nació tanto para medir intervalos de tiempo regulares e idénticos, y no fraccionarios como lo hacía el reloj de sol, como además para medir el tiempo durante las noches. En principio la clepsidra egipcia antigua es un recipiente cerámico de forma tronco cónica invertida, con un orificio inferior que permite un goteo o lentísimo desagüe del agua que se introduce en su interior llenándolo hasta determinado nivel marcado, y desagua en otro recipiente. En el interior, con marcas circulares incisas, tiene señaladas las horas o segmentos temporales que se quieran considerar o medir. Su forma troncocónica (como un embudo), permite consultar la hora mirando por arriba: según van apareciendo las marcas circulares en las paredes inclinadas del vaso al bajar el nivel del agua, vamos teniendo una idea de la hora. Este modelo sencillísimo de clepsidra se mantuvo muchos siglos, de manera que constatamos su presencia en sencillas y baratas clepsidras caseras que podían tener aún griegos y romanos corrientes. Pero la clepsidra se perfeccionó mucho, especialmente a partir del s. IV a.C. con las investigaciones mecánicas de la escuela de Alejandría, y las buenas clepsidras ya no eran así. Las ciudades griegas y romanas contaron muchas veces en sus ágoras y foros con grandes clepsidras de depósitos de agua subterráneos. Lo que se veía en la parte superior de la plaza era una barra vertical graduada con las horas. A su lado había una varilla vertical con un indicador en el extremo, varilla perfectamente equilibrada y que llegaba hasta el depósito, conectada con una boya flotante. Conforme el agua bajaba, la varilla iba descendiendo y con ella su indicador que iba señalando la hora en la barra graduada. Por este sencillo mecanismo el reloj de agua marcaba el tiempo durante todo el día, y sólo había que "darle cuerda" rellenando el agua al inicio o al final del día.

Pero sabemos que los mecánicos de Alejandría construyeron clepsidras mucho más complejas, y es posible que uno de esos inventos fuera el que Varrón atribuye a Ctesibio. Construyeron clepsidras de vidrio, y de depósitos de agua estancos que sólo había que invertir (como el reloj de arena, aplicación posterior de la clepsidra) y no rellenar. Pero también construyeron clepsidras con ingenios mecánicos, capaces de invertirse solas y funcionar ininterrumpidamente, y tenemos noticia de clepsidras que medían horas, días y meses del año.

En los campamentos militares romanos las clepsidras de distintos tipos medían el tiempo de la noche, para repartir equitativamente los tiempos de las guardias nocturnas, y en los tribunales los jueces disponían de clepsidras para asignar equitativamente los tiempos de discursos e intervenciones de los abogados.

- Gracias: Helena



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