Etimología de CEFEIDA

CEFEIDA

La palabra cefeida designa a una clase de estrellas variables-pulsantes y masivas, con cambios o variaciones de luminosidad muy regulares, las cuales se relacionan con variaciones intrínsecas de sus características (tamaño, color, temperatura superficial y brillos). Tal comportamiento permite, a través de cálculos muy complejos estimar distancias de estrellas, cúmulos estelares y galaxias muy lejanas de nosotros.

El término se documenta en inglés (Cepheid) hacia el año 1903, y se compone de los siguientes elementos léxicos griegos:

  • Κηφεύς (Kēpheús), que pasó al latín como Cepheus (Cefeo) atestiguado desde el s. I a.C., que era el nombre de un rey mitológico de la región de Etiopía, nombre que pasó a denominar una constelación boreal ubicada muy próxima a la estrella polar, que ya aparece descrita en escritos del griego Eratóstenes (s. III a.C.), basado en dicho personaje mítico ya citado por los griegos Heródoto y Aristóteles. Cefeo se encuentra entre las constelaciones de Casiopea, Andrómeda y el Dragón. Κηφεύς fue el esposo de Cassiopea (Casiopea), con quien procreó a Andromeda (Andrómeda).
  • El sufijo nominal griego -ιδης (-ides), (-ides, -ida, -id), que podemos ver en palabras que se refieren a estructuras biológicas como cromátida, o en términos astronómicos (como es el caso que nos ocupa), referidos a ciertos meteoros, para dar la idea de su aparente origen, por ejemplo, Perseidas, que denomina a un meteoro así llamado porque parece venir de la constelación Perseo, una lluvia de meteoritos, que anualmente se ven con su máxima intensidad en el mes de agosto; las Leónidas (meteoritos que aparentan venir de Leo cada noviembre), etc.

Entonces, cefeida hace alusión a un tipo de estrella variable-pulsante que recibió este nombre en referencia a la estrella prototipo δ Cefeida o Altais, 980 años luz distante de nosotros y que se comporta de esta manera, cuya variación lumínica periódica y regular fuera descrita en 1784 por el astrónomo inglés John Goodricke (1764-1786), a la cual le calculó la duración de sus cambios cíclicos, que luego se aplicaron para calcular distancias astronómicas.

No es que δ Cefeida haya sido la primera estrella variable pulsante en ser descubierta, pues en realidad Goodricke ya había observado años antes otras, incluso, este comportamiento estelar quizás fue visto por vez primera en 1516 por el astrónomo alemán David Fabricius (1564-1617), al observar la estrella Mira de la constelación de la Ballena o Cetus, aunque él primero la consideró una nova, pero poco más de un siglo después se vio que era una estrella variable pulsante. Precisamente su nombre, Mira, viene del latín mīrābĭlis que significa 'asombroso', 'admirable', 'maravilloso', de mīror, āri ('sorprenderse', 'asombrarse'), debido a que a veces es la más brillante de Cetus pero a veces no se ve, ya que se trata de una cefeida o estrella variable-pulsante. Algol es también una estrella variable, pero extrínseca eclipsante.


- Gracias: Jesús Gerardo Treviño Rodríguez.


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