Etimología de PETRÓLEO

PETRÓLEO

La palabra petróleo viene del latín petroleum (aceite de piedra) y este del griego πετρέλαιον (petrelaion) con igual significado. El petróleo brotaba de los esquistos rocosos impregnados presentes en algunas áreas del Medio Oriente, de ahí su nombre.

- Gracias: Ivan Noboa Tapia


Realmente nadie encontrará en ningún diccionario o corpus habitual del latín o del griego las palabras petroleum ni πετρέλαιον, porque su creación es artificial y extraordinariamente tardía. La palabra petróleo aparece por primera vez testimoniada en castellano en un relato o crónica escrito muy al final del s. XIII sobre las cruzadas, titulado la Gran conquista de Ultramar, que bebe directamente de un relato escrito en latín por Guillermo de Tiro de finales del s. XII, y que parece ser la fuente del neologismo latino petroleum. Si el DRAE dice que esta viene de πετρέλαιον (podría ser una formación paralela) seguramente es que tal vocablo se encuentra testimoniado en griego tardobizantino en algún lado, pero realmente es extraordinariamente difícil encontrar la fuente de tal testimonio. Y es que el petróleo, en la forma actual líquida y aceitosa que nos es familiar, no existe en el mundo antiguo y es producto de un destilado de sus formas en bruto que parece que fue la alquimia árabe la primera en intentar experimentar, se cree que aproximadamente a partir del s. X.

Por supuesto que las formas en bruto del petróleo se conocían antes, pero no se llamaban así, sino que en el mundo griego y romano recibían el nombre de nafta. En latín tenemos las variantes naphta, naphtha y naphthas. En griego νάφθα y νάφθας. Pero no está muy claro que las formas latinas sean préstamo del griego, porque parece que el vocablo aparece por primera vez en ambas lenguas en época parecida, en el s. I a.C. (en Estrabón en griego, en Salustio en latín, pero ha de notarse que la cita de Salustio en latín es anterior, pues corresponde a la primera mitad del s. I a.C., mientras la de Estrabón pertenece a fines del s. I a.C. como pronto), por lo que cabe pensar en un préstamo independiente en ambas lenguas. Luego en griego habla de la nafta Dioscórides (s. II d.C.). Parece que de las fuentes latinas se desprenda que el vocablo se toma del egipcio (no es extraño, pues los egipcios conocían de antiguo el producto), pero como indica Chantraine en último término es oriental, y existe en iranio nafta y en avéstico napta, con una raíz vinculada a la idea de ser húmedo, y en definitiva es factible lo que indica el DRAE, que este vocablo viniera en último término del acadio napṭu[m], dado que las principales fuentes naturales del petróleo e hidrocarburos se hallaban en Mesopotamia, en cuyo caso el término no sería indoeuropeo.

Por las descripciones de las fuentes (principalmente Salustio, y luego Plinio en el s. I d.C., Ambrosio de Milán y Amiano Marcelino en el s. IV d.C.), la nafta era una mezcla pastosa y untuosa de hidrocarburos y sustancias minerales, una forma de bitumen (betún), similar también a la pez o a la brea (sólo Salustio habla de ella como un oleum, lo que podría sugerir un estado más líquido). Tenía propiedades evanescentes y podía arder en el agua, lo que señala Plinio en más de una ocasión. Amiano Marcelino narra también cómo se obtenía o se recogía de manera natural en Asiria, especialmente en un lago llamado Sonsingites de la cuenca del río Tigris.

Sabemos que en la antigüedad esta nafta tenía usos diversos, entrando a formar parte de ciertos cementos asfálticos, para calafatear barcos como la pez o la brea, para tratar pieles, incluso como combustible, etc. Pero probablemente uno de los usos más espectaculares fuera el que le dio el imperio bizantino (imperio romano de Oriente) con posterioridad al s. VI d.C. en un arma o proyectil incendiario de fórmula secreta que a la larga recibió el nombre de "fuego griego", capaz de arder e inflamarse en el agua y usado sobre todo por la marina de guerra bizantina, que en un santiamén quemaba las naves enemigas, producto del que se cree que entre otros componentes llevaba nafta.

Hoy se llama nafta al éter de petróleo principalmente, y del vocablo se deriva también el nombre del producto que conocemos como naftalina (propiamente naftaleno, un hidrocarburo sólido, bastante usado como repelente de insectos, que puede obtenerse del alquitrán de hulla o del petróleo).

- Gracias: Helena


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