Etimología de ENSAYO

ENSAYO

La palabra "ensayo" viene del latín exagium que significa peso, en el sentido de medida, como en una balanza (ver: examen, peso y deliberar). Uno de sus primeros significados estaba relacionado con las pruebas que se le hacían a los actores de una obra teatral. La palabra exagium está compuesta del prefijo ex- (expulsión del interior) y el verbo agere (hacer), es decir "hacer cosas que le salen de adentro".

El prefijo ex- (hacia fuera) se asocia con la raíz indoeuropea *eghs-, presente en el prefijo griego ek-/ex, que dio eclipse, ecléctico, exorcizar, exorcismo y exodonte.

El verbo agere (llevar a cabo, mover adelante) es asociado con la raíz *ag- (conducir), presente en la palabra griega ἄγω (ágo = yo conduzco) y de ahí las palabras andragogía, cinegético, demagogia, estrategia, pedagogía y xenagia.


Creo que hay varias cosas que rectificar aquí. La palabra latina exagium siempre significó pesada, acción de pesar exactamente algo, ese fue su único significado y jamás en latín se refirió a prueba alguna hecha a los actores de una obra teatral, ese es un significado moderno. Si bien la palabra exagium contiene el prefijo ex-, este ya no tiene ningún significado local en el vocablo y la palabra no significa "hacer cosas que te salen de dentro". Para comprender esta palabra tenemos que entender que se desarrolla tardíamente a partir del verbo exigere, en este caso sin apofonía porque el fenómeno fonético arcaico ya no estaba activo. Exigere es un verbo compuesto de ex- y agere (mover, llevar adelante) por lo que su significado más primitivo era empujar, mover para hacer salir algo de un interior, expulsar. Pero el verbo desarrolló en latín una gran cantidad de matices y significados secundarios. Pero además ex- es un prefijo resultativo, muchas veces sin valor local, por lo que también significó llevar adelante algo hasta el resultado final, es decir, terminar. Por último también adquirió el valor de pesar, fijar y determinar (exacto, el participio de exigere, significa bien pesado, medido y determinado).

Es en paralelo a este último valor del verbo, sin ningún valor más que el resultativo de ex-, que se forma el sustantivo exagium, con el valor de pesada exacta para determinar y fijar el valor de algo. En el latín tardío y medieval tenemos alguna prueba del uso de la palabra en sentido metafórico, con el valor de acción de sopesar o ponderar una idea u opinión. De ese sentido latino se desarrolla en las lenguas romances el valor de prueba para determinar las buenas condiciones de algo, y de ahí todos sus significados modernos, desde el teatral al meramente literario, pues un ensayo es una obra en que un autor desarrolla sus ideas sobre un tema a modo de prueba ligera, de un sopesarlas sin demasiado aparato erudito.

Como curiosidad la palabra latina exagium fue prestada al griego, que la adoptó con la forma ἐξάγιον ("exágion"), dándole el significado de balanza y también el de una pequeña pesa de un sexto de onza (con este valor la emplea por ejemplo Dioscórides).

- Gracias: Helena


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