Etimología de PERMAFROST

PERMAFROST

Permafrost es una palabra compuesta o híbrida con el significado literal de "permanentemente congelado o helado"; pero debemos analizar los elementos que integran a este término, formado en realidad de raíces latinas e inglesas: proviene del latín permanent-, permanens, participio presente del verbo permanere, 'permanecer o perdurar sin cambio', y el vocablo inglés frost, 'frío, helado, congelado, escarcha', y se aplica en geoclimatología a las zonas donde cierta capa de suelo está helada todo el año (permanentemente o siempre).

Permanere, a su vez está compuesto por el prefijo latino per-, con el significado de 'completamente o de principio a fin', como aparece en perseverancia, perplejo y perenne (del latín perennis, 'que dura a través de los años'), y manēre, 'permanecer' o sea, permanere, 'que permanece siempre'; este verbo (manēre), está vinculado en su origen con la vetusta raíz indoeuropea *men-3, 'quedarse', de donde surgieron inmanente, permanecer, remanso y remanente, así como en latín, mansio, 'lugar para permanecer animales o personas', derivando en mansión.

Frost, proviene del inglés antiguo (aproximadamente entre el 450 al 1100 d.C.) forst, frost, deriva de la vieja raíz indoeuropea *preus-, con el significado de 'helarse, congelarse o quemarse', que también dio en inglés freeze, 'congelarse'; prus, en albanés; rhew, en galés; prusva, en sánscrito; en latín pruina, 'escarcha' y pruna, 'carbón al rojo vivo, incandescente o ardiente', de donde el verbo latino prurire, 'sentir intenso picor', que nos dio prurito, pruriginoso y antipruriginoso.

Como mencionamos antes, permafrost es el término que se aplica para referirse a los terrenos donde el suelo, roca o material orgánico permanece constantemente o de manera permanente a temperaturas inferiores a los cero grados centígrados, y, por lo tanto, congelados por un período de al menos dos años consecutivos; el espesor de esa capa es muy variable, pues puede oscilar desde 1 hasta unos 1700 metros, la mayoría se han congelado por milenios y existen sobre todo en las zonas polares (norte y sur), como Groenlandia, Siberia, Antártida, la Meseta Tibetana, etc.; aunque también existe el permafrost alpino propio de las montañas más altas del planeta.

Según la International Permafrost Association (Asociación Internacional del Permafrost), el 20% de la superficie continental (unos 31 millones de kilómetros cuadrados) está cubierto por el permafrost que, a propósito, disminuye alarmantemente por el proceso de calentamiento global, que se ha iniciado más o menos desde la segunda mitad del siglo XIX, como consecuencia de la Revolución Industrial.

No obstante que la existencia del permafrost ha sido conocida y comentada por los siberianos por muchos siglos, la comunidad científica la ha estudiado con detenimiento sólo desde 1836, cuando el naturalista ruso Alexander Theodorowitsch Middendorff (1815-1894), midió la temperatura a una profundidad aproximada de 100 metros en un perforación en Yakutsk, al noreste de Rusia, unos 450 kilómetros al sur del Círculo Polar Ártico; y estimó que su grosor era de unos 215 m. La acuñación del término, en 1943, se le atribuye a S.W. Muller, cuyos datos biográficos exactos desconozco. Pero se sabe que el geólogo estadounidense Kirk Bryan (1888-1950), propuso en 1946 otro término equivalente: pergelisol, en inglés, pergelisuelo, en español, vocablo compuesto totalmente de raíces latinas; con el mismo prefijo per-, además del verbo gelare, 'congelar', como en gélido, procedente de la raíz indoeuropea *gel-, 'enfriar' y el vocablo también latino solum, 'suelo', así que podría traducirse de una manera equivalente: "suelo permanentemente congelado". Pero esta palabra finalmente no se generalizó en la terminología científica oficial, o al menos se utiliza con poca frecuencia.

Lecturas sugeridas:

  • Bentley Molly. 29 Dec. 2014. Earth's Permafrost starts to squelch. BBC News Online.
  • Bliss C. Lawrence. 1998. Permafrost. The World Book Encyclopedia. Vol. 15. p. 289. USA.
  • Chernicoff Stanley and Donna Whitney. 2007. Geology. USA.
  • Péwé L. Troy. Permafrost. 2002. Arizona State University. In Encyclopedia Americana. Vol 21 p. 715. USA.
  • Weather Underground Online. Permafrost. Consultado el 23 de marzo de 2016.

- Gracias: Jesús Gerardo Treviño Rodríguez.


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