Etimología de LETRA

LETRA

La palabra letra viene del latín littera que era como los latinos llamaban a la letra escrita. Hay quienes 1 2 mantienen que letra fonética la llamaban elemento, de el, em, en ... ver: elemento. Por eso literal, quiere decir igual como está escrito, sin ninguna interpretación.

Algunos filólogos (Roberts-Pastor3 y Watkins4) dicen que es posible que littera sea un préstamo del griego διφθέρα (diphthera = membrana, cuero curtido usado para escribir en él) y la vinculan con la raíz indoeuropea *deph- (estampar, grabar golpeando). La palabra habría llegado al latín a través del etrusco. El paso de d -(diphthera) a l- (littera), sería como el de dakrima (δάκρυμα) a lacrima.

Por otro lado, ni Pokorny, ni deVaan5 asocian a *deph con littera. De Vaan5 dice que Walde-Hoffmann derivan littera de la raíz del verbo linere (manchar, untar), cuyo participio es litus, pero no lo encuentra convincente. Si viene de linere, entonces la raíz sería *lei- (viscoso, liso).

Fuentes:

  1. Diálogos Literarios: Retórica y Poética - José Coll y Vehí - 1885.
  2. Curiosidades Gramaticales - Ramón Martínez García - 1896.
  3. Diccionario Etimológico Indoeuropeo De La Lengua Española (página 38 ) de Edward A. Roberts y Bárbara Pastor - Primera Edición 1996.
  4. The American Heritage Dictionary of Indo-European Roots. Editado por Calvert Watkins - Tercera edición - 2011.
  5. Etymological Dictionary of Latin and the other Italic Languages - Michiel de Vaan - Editado por Alexander Lubotsky - 2008.

Los romanos llamaron elementum al abecedario, es decir, al conjunto de los grafemas, y no tanto al valor fonético de la letra o fonema. Letra en efecto viene de littera, con síncopa de la e breve. Los romanos llamaban littera a cada letra, y de ahí que el maestro de la etapa inicial de enseñanza se llama litterator, porque lo primero que enseña son las letras. Para referirse a la letra escrita en general, cualquier texto, carta, etc., lo que utilizaban es el plural de la palabra (litterae). De ahí viene, por ejemplo, literatura o literario.

En las citas mencionadas arriba se usa la palabra elementum con un significado secundario desarrollado ya en latín. Pero no hay que confundirse. Elementum significa primero alfabeto, pero luego, en el habla corriente, pasa a significar lo mismo que cuando nosotros decimos esto "es el abecé de algo", es decir, su rudimento o elemento más primario. Es por eso que alguien explica que una letra es el abc, el elemento básico de la escritura, pero no es que la letra se llame elementum. El que habla podría haber dicho también que un ladrillo de construcción es un elementum de la construcción, y eso no quiere decir que "ladrillo" en latín se llame "elementum" (¡ni de lejos!).

- Gracias: Helena


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