Etimología de ISÓTOPO

ISÓTOPO o ISOTOPO

La palabra isótopo es un neologismo acuñado por el químico británico Frederick Soddy (1877-1956) usando las palabras griegas ισος (isos = igual) y τοπος (topos, = lugar). Se refiere a átomos que tienen el mismo número atómico (número de protones), pero tienen distinta masa atómica (diferente número de neutrones). Por ejemplo el deuterio que tiene un protón y un neutrón, y se diferencia del hidrógeno que sólo tiene un protón.


Ciertamente, isótopo proviene de las palabras griegas "isos", igual y "topos", lugar, pero así se denominan porque son variantes de un mismo elemento químico que ocupan "el mismo lugar en la tabla periódica de los elementos" (isótopo: el mismo sitio, lugar o posición) Dicha tabla, que revela numerosas características de los elementos, fue elaborada hacia 1869 por el ruso Dimitri Ivanovich Mendeleyev y el germano Julius Lothar Meyer.

Todos los isótopos de un elemento tienen el mismo núnero atómico (o número de protones), pero diferente masa atómica (al variar en el número de neutrones). De esta manera, el elemento más ligero es el hidrógeno con un solo protón (número atómico 1) y el más pesado es el laurencio,(número atómico 103) obtenido artificialmente en los Estados Unidos en un laboratorio de radiación en Berkeley, California, en el año de 1961. Le dieron ese nombre en honor de un físico de aquel país llamado Ernest O. Lawrence (1901-1958), ganador del Nobel de física en 1939.

Se ha calculado que el número de isótopos hasta ahora conocidos es de unos 1505, de estos, alrededor de unos 280 existen de manera natural y estable, otros 25 también naturales pero radiactivos, mientras que unos 1200, son artificialmente producidos y radiactivos. Todos los elementos químicos poseen al menos un isótopo radiactivo, pero la cantidad de éstos es en realidad muy variable, pudiendo llegar hasta 30, como sucede con el platino.

Por ejemplo, hay tres isótopos de hidrógeno, el más ligero y abundante, es el protio, que en su núcleo posee sólo un protón con carga eléctrica positiva; el deuterio, un isótopo estable, que en su núcleo contiene, además de un protón, un neutrón eléctricamente neutro y que en la naturaleza representa sólo el 0,0156% del total de este elemento, que cuando se encuentra en pequeñas proporciones en el agua, a ésta se le llama "agua pesada". El tritio es otro isótopo que en su núcleo posee, además de un protón, dos neutrones, es radiactivo y su vida media o período de desintegración (el tiempo necesario para que la mitad de los átomos de una muestra dada se desintegren) es de 12,5 años. El tritio se encuentra en cantidades ínfimas en la tierra y en el universo en general, sin embargo, puede sintetizarse en reactores nucleares.

Los isótopos son utilizados en muchos campos de la ciencia y la tecnología, como en medicina nuclear, en muchas investigaciones biológicas, en el cálculo de la edad de los fósiles, para determinar la edad y evolución de la tierra, nuestra luna y el resto de planetas y satélites que integran nuestro sistema solar y del universo en general, en diversas industrias, incluyendo, lamentablemente, la bélica.

Numerosas palabras llevan el monema "iso" con el mismo significado, por ejemplo, isobaras, isoyetas, isotermas, isópteros, isósceles, isotónico, isogonia, isópodos y muchas más.

- Gracias: Jesús Gerardo Treviño Rdgz.


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