Etimología de NITRÓGENO

NITRÓGENO

La palabra nitrógeno proviene de las voces griegas νίτρον (nitron = nitrato potásico) y γεν (gen = generación), y designa a un elemento no metálico que se encuentra en la atmósfera en estado gaseoso y en numerosos compuestos inorgánicos y orgánicos; que no sirve para la respiración ni para la combustión, y constituye casi las cuatro quintas partes del aire atmosférico. Es un elemento fundamental en la composición de los seres vivos. Esta palabra fue acuñada en francés "nitrogène" por el químico francés Jean Antonie Chaptal (1756-1832), en 1790.

- Gracias: Ciro Cabrera Córdova


El nitrógeno es un elemento químico (N) con el número atómico 7 de la tabla periódica. Es decir, tiene siete protones en su núcleo. Este elemento fue descubierto en 1772 por el químico escoses, Daniel Rutherford (1749-1819).

Las palabras nitro, nitrato, nitrobencina, nitrocelulosa, nitroglicerina, nitrosidad, y nitroso también están formada a base del griego nitron. Otras substancias y elementos que llevan la raíz -geno incluyen:

  • Carbógeno - Que produce carbón.
  • Cianógeno - Que produce una substancia azul (ciano).
  • Hidrógeno - Que produce agua (hidro).
  • Oxígeno - Que produce ácido (oxi).

Carl Wilhelm Scheele (1742-1786), químico germano-sueco, quien además descubrió el oxígeno, el cloro y el manganeso, mostró en 1772 que el aire era una mezcla de dos gases, a uno lo llamó aire que provoca fuego o incendiario, porque permitía o sustentaba la combustión y al otro, aire desagradable o repulsivo, debido a que este último se desprendía o sobraba después que el primero se agotaba. El primero era, por supuesto, el oxígeno, mientras que el otro era el nitrógeno. Trabajos posteriores mostraron que el nuevo gas era un constituyente del nitro (del latín nitrum, 'nitrato de potasio', derivado a su vez del griego nitron, quizás procedente de la voz egipcia nṯry), y por eso fue llamado nitrógeno por el químico francés Chaptal en 1790.

Si consultamos el término ázoe en el DRAE, podemos ver que significa nitrógeno, ello es debido a que Antoine-Laurent Lavoisier (1743-1794), químico francés, al observar que el nitrógeno era incapaz de sustentar la vida, lo llamó en francés azote, al parecer, utilizando el prefijo griego de privación a- y el vocablo también griego zoe (vida, forma de vida), que lo vemos en palabras como mesozoico, paleozoico y cenozoico. Aunque claro, el nombre oficial de este elemento en la nomenclatura química es nitrógeno; como prueba de ello es el hecho que su símbolo es N.

Y aprovechando la mención de que el nitrógeno es un elemento 'no metálico', conviene recordar al lector que de los aproximadamente 118 elementos químicos que se han identificado, alrededor del 80% (94) se encuentran de manera natural en el universo y la tierra, mientras que el otro 20%, unos 24, no existen en la naturaleza, o están presentes en cantidades insignificantes, y se conocen sólo porque se han sintetizado en el laboratorio.

En general, los elementos químicos pueden clasificarse de acuerdo a sus propiedades químicas en la tabla periódica de los elementos, o bien, de manera preponderante según sus propiedades físicas; en este caso, suelen reconocerse tres categorías: metálicos, no metálicos y metaloides.

Aproximadamente el 75% de los elementos existentes son metálicos, los cuales pueden distinguirse por ciertas características, por ejemplo, casi todos son sólidos cristalinos, con algunas excepciones (el mercurio es líquido a temperatura ambiente); alta masa específica, buena conductividad térmica y eléctrica, ductibilidad, maleabilidad, además, casi nunca se combinan entre ellos, la última capa de electrones está casi vacía, etc. Como ejemplo, podemos citar: cobre, aluminio, oro, plata, calcio, magnesio, cinc, potasio, fierro, y muchos otros.

Los elementos no metálicos carecen de los atributos de los metales, presentan en general alta volatilidad y baja elasticidad, con la última capa de electrones casi llena. Se reconocen unos 17: hidrógeno, helio, nitrógeno, oxígeno, flúor, cloro, neón, argón, kriptón, xenón, radón, bromo, carbono, fósforo, azufre, iodo y selenio.

Los metaloides, representan un grupo de elementos con propiedades intermedias entre metal y no metal, y han recibido este nombre por mostrar cierta semejanza con los metales. Son por lo general sólidos quebradizos, con una estructura atómica intermedia. Los elementos metaloides son: boro, silicio, germanio, arsénico, antimonio, telurio, y a veces también se incluye al polonio y al astato.

Del mismo modo en que la taxonomía y nomenclatura de los organismos ha cambiado a través del tiempo, la clasificación y el nombre de los elementos y compuestos químicos se ha mantenido en constante evolución. Y en el caso que nos ocupa, en tiempos pasados no estaba bien delimitada la diferencia entre los los metaloides y los no metales. Así, por ejemplo, el Webster's Third New International Dictionary (edición 1986), en su entrada 'metaloide', el primer significado que nos da es: "Arcaísmo: un metal alcalino (como el sodio), o un metal alcalino térreo (como el calcio)"; en su segunda acepción consigna: "Un no metal como el carbono o nitrógeno que puede combinarse con un metal para formar compuestos; un elemento como el boro, silicio, arsénico o telurio". Como podemos ver, dentro de 'metaloide', incluye sales de metales como el calcio y el sodio, por lo tanto, también el nitrato de potasio quedaría dentro de los metaloides (pero como se advierte, se trata de un arcaísmo, un criterio de clasificación ya obsoleto). Pero también, cuando cita ejemplos, revuelve no metales, como el nitrógeno y el carbono, con metaloides como el boro y el silicio. Esto nos conduce a concluir que según este diccionario, no metal y metaloide se consideraban prácticamente como sinónimos, o la distinción entre ambos términos era imprecisa; y en efecto, en los libros de química de nivel medio (secundaria en México) de los años 50's del siglo XX, se mantenía este mismo criterio al definir estos conceptos.

- Gracias: Jesús Gerardo Treviño Rdgz.


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