Etimología de VALERIANA

VALERIANA

La palabra valeriana designa a cualquier planta del género Valeriana, L. 1753, perteneciente a su vez a la familia Caprifoliaceae, Jussieu, A. L. 1789; cuya especie representativa y más conocida es V. officinales, L. 1753, nativa de Europa y la región norte de Asia, con propiedades medicinales.

El término valeriana procede del latín tardío (ss. III-IV d.C.) valeriana -ae, muy probablemente en referencia al nardo céltico o rústico (V. celtica, L. 1753, una especie propia de los Alpes) y tal vez a otras especies afines. La palabra latina valeriana, parece derivar de vălĕo, ŭi, ĭtum, con los significados de 'ser fuerte y vigoroso', 'ser bueno para cualquier cosa' (a la valeriana llegó a considerársela como una panacea), 'ser eficaz', 'tener salud', 'valer', 'estar sano', 'tener poder' (en la historia de Roma, muchos gobernantes y hombres distinguidos llevaban el nombre de Valerio, Valerius, como, por ejemplo, Valerio Valente, Cayo Valerio Maximino, Cayo Valerio Flaco y otros).

La especie Valeriana officinalis, que Linneo bautizó, lleva ese nombre porque officinalis era un epíteto latino medieval que indicaba a especies, en especial de plantas, que tenían usos medicinales o culinarios; del latín officina (taller, fábrica,), antes opificina, de tal modo que officcinalis era 'lo perteneciente a una oficina', o el almacén de algún monasterio, donde se guardaban las medicinas y otras cosas necesarias. Así que V. officinalis significa literalmente "la valeriana medicinal", debido a que desde los antiguos griegos y romanos se ha utilizado como remedio para trastornos como epilepsia, cólicos menstruales, ansiedad, insomnio, palpitaciones, cefalea y muchos otros.

Por ejemplo, el médico romano Celso (25 a.C.-50 d.C.) llamaba a la valeriana 'nardo gálico', una planta originaria del Himalaya de la misma familia botánica (caprifoliáceas, antes valerianáceas), la cual formaba parte de la composición de un contraveneno llamado mitridateo, que fue inventado por el rey de Ponto Mitríades VI (132 a.C.-63 a.C.).

Los médicos griegos Dioscórides y Galeno dan presumiblemente a la valeriana el nombre de 'phu' = φοῦ, una denominación rara, posiblemente debido a que esta planta tiene un olor muy desagradable, como a cueros viejos o a sudor, tal vez relacionado con la palabra griega φῦ, una interjección onomatopéyica que expresa fastidio o disgusto.

Un glosario latino tardío anterior al s. VII (Glossario III) identifica phū con el nombre latino valeriana. Plinio la citaba en acusativo, trasladada al latín, con la forma phun, y dice que designa al nardo Crético que otros llaman agrion. Pero un poco antes que Plinio el término phu lo había usado el médico romano del siglo I d.C. Escribonio Largo, anterior a Dioscórides, que lo incluye como componente del famoso antídoto mitridateo ya citado arriba. El vocablo lo utilizan también Quirón y Marcelo Empírico (s. IV d.C.) y el médico Casio Félix (s. V d.C.), entre otros.

Ya en el siglo XII, el médico y herbolario suizo Caspari Bahuin (1560-1624), quien publicó en 1596 su libro Pinax Theatri Botanici (algo así como Tratado esquemático de Botánica), escribió que "la valeriana se encuentra en las oficinas de farmacias y herboristerías, debido a las muchas virtudes que posee, por lo que también se llama triaca o remedio contra mordedura de animales venenosos.

En español, el término valeriana se documenta en 1570, en un diccionario editado en España por Cristóbal de las Casas; y en 1591 como valeriana Phu en el diccionario de Richard Percibal.

La valeriana es una planta herbácea perenne que prospera en sitios húmedos y con bosques, con un olor desagradable, cuyos tallos alcanzan hasta 2 m de alto, con flores rosas, blancas o rojas formando una inflorescencia terminal tipo corimbo. La parte que se utiliza en tisanas, extractos líquidos y tinturas son los rizomas, con raíces de entre dos y tres años, y a veces se cultiva además con propósitos ornamentales:

Fuentes:

  • Bianchini Francesco y Azzurra Carrara Pantano. 1975. Guía de Plantas y Flores. p. 410. México (edición impresa).
  • MDidea.com. V-2016 beta. Brief History and Ancient Records of Valerian herb.
  • Pingarrón Seco Elena. 23 de noviembre de 2016. Comunicación personal.
  • The Plant List online. noviembre 2016. Valeriana.

- Gracias: Jesús Gerardo Treviño Rodríguez.


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